Cómo el aceite de palma se convirtió en la fuente de grasa más odiada y más utilizada del mundo

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El aceite de palma es conocido internacionalmente como nuestro cultivo más despreciado. Es de bajo costo, causa controversias dondequiera que se mencione y es prácticamente una de las principales razones de la deforestación en todo el mundo. Es difícil encontrar productos en los que no se encuentre el aceite de palma: desde alimentos y maquillaje hasta jabón e incluso tinta, el aceite de palma está en todas partes.

Pero a pesar de ser boicoteado por muchos grupos activistas, sigue siendo uno de los ingredientes más utilizados: más de 73 millones de toneladas al año, para ser precisos. ¿Porque preguntas? Debido a su bajo precio y valor, la palma aceitera africana puede producir 10 veces más aceite que la soja y otros aceites vegetales.

¿Qué es el aceite de palma?

El aceite de palma es el aceite vegetal comestible que proviene de la palma aceitera y sus frutos. Este árbol produce dos tipos de aceite: aceite de palma crudo, que se deriva de la pulpa, y aceite de semilla de palma, que es el resultado de triturar el hueso en el medio. Sin embargo, a pesar de que el aceite de palma se encuentra en casi el 50% de lo que encontramos en las tiendas de comestibles hoy en día, su uso es muy problemático y controvertido.

La trágica historia del aceite de palma y cuál es su problema

El aceite de palma tiene mala reputación debido a su historia de colonialismo y explotación. Ingresó por primera vez a la economía en el siglo XVI, en barcos transatlánticos de comercio de esclavos, donde los esclavos se vieron obligados a sobrevivir en él. Después de que los europeos supieran que el aceite de palma podía funcionar para curar moretones o distensiones corporales, lo usaron en esclavos antes de enviarlos a la subasta.

Poco después, a finales de 1700, las empresas británicas lo añadieron al jabón y, en 1807, los británicos abolieron el paso esclavo, lo que llevó a los comerciantes a buscar productos legales. Durante los años siguientes, Gran Bretaña redujo los aranceles sobre el aceite de palma, lo que motivó a África a comenzar a producirlo.

Para el año 1840, el aceite de palma era lo suficientemente barato como para reemplazar otros ingredientes como velas y jabón. Si bien solía considerarse un bien de lujo, ahora era extremadamente común. Al agregar químicos, lo convirtieron en un ingrediente suave que podría usarse en lugar de grasas más costosas.

En la década de 1990, cuando se prohibieron las grasas trans, el aceite de palma se usó como una alternativa barata que hizo el trabajo y los consumidores ni siquiera notaron la diferencia. Se usaba para teñir la margarina de amarillo y ayudaba a que el producto se mantuviera firme a temperatura ambiente.

¿Qué está pasando con el aceite de palma hoy?

Aunque es un alimento básico en tantas industrias, la UE ha decidido que eliminará gradualmente el uso de biocombustibles de aceite de palma debido a la creciente preocupación por la deforestación. Países como Indonesia, por otro lado, se niegan a darse por vencidos y quieren subir la palma en su biodiesel.

Aunque no estamos donde debemos estar en la lucha contra el aceite de palma, los animales en peligro de extinción están recibiendo más prensa y educando a la gente sobre el hecho de que casi 200 especies están en peligro de extinción en nombre de las plantaciones de palma aceitera. Esto incluye elefantes africanos de bosque, orangutanes y tigres.

¿Por qué no cambiar a otro aceite vegetal?

Si tan solo fuera tan fácil. Algunos defensores argumentan que cambiar el aceite de palma en realidad puede empeorar las cosas, porque otros cultivos oleaginosos requerirían más tierra para cultivar estos sustitutos alternativos.

Obtener cantidades similares de aceite de palma sería toda una hazaña, ya que suministra el 40 % del aceite vegetal del mundo en solo el 6 % de la tierra que produce aceite vegetal. Tome el aceite de coco o de girasol, por ejemplo: necesitaría hasta 10 veces más tierra para obtener la misma cantidad, lo que solo crearía más problemas en otras áreas de nuestro globo, amenazando diferentes hábitats.

La solución

Existen métodos sostenibles para hacer aceite de palma y, con suerte, ganarán terreno para su uso a largo plazo y ayudarán a salvar nuestro planeta. El uso de agrosilvicultura a pequeña escala como las técnicas utilizadas en África puede ser rentable y también ayudar a salvar el medio ambiente.

Para que la deforestación deje de ocurrir al ritmo actual debido al efecto del aceite de palma, necesitamos que más empresas sean transparentes en el uso y suministro del ingrediente, establezcan políticas más estrictas para proteger los ecosistemas y los derechos humanos, y solo usen aceite de palma certificado por la RSPO. .

Si suficientes clientes toman medidas y dejan de tolerar este asunto, marcará la diferencia. Pero hoy en día, muchos clientes no están dispuestos a pagar una prima por productos sostenibles y producidos con justicia. Hasta que eso suceda, el aceite de palma barato y la repercusión en el medio ambiente y las comunidades vulnerables seguirán ocurriendo.

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